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22-04-2020

Más allá del azar: por qué el coronavirus se ceba con las regiones más contaminadas del mundo

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Más allá del azar: por qué el coronavirus se ceba con las regiones más contaminadas del mundo

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Madrid, Cataluña, Norte de Italia, California, París…son territorios que comparten dos características: el coronavirus se ha expandido entre sus poblaciones ocasionando los mayores brotes mundiales desde su origen en la ciudad china de Wuhan y la polución domina sus cielos.

Como ya se conoce la mala calidad del aire perjudica la salud humana. Según datos oficiales de la Unión Europea (UE), alrededor de 400.000 personas mueren cada año en este continente a causa de la contaminación.

Las partículas que componen lo que llamamos polución provocan enfermedades respiratorias.

Entonces, ¿cuál es el papel de la contaminación en pandemias como la que ha provocado la enfermedad por SARS-CoV-2?

Más allá de factores incuestionables como la densidad de la población o la facilidad de transmisión de un virus por su naturaleza, la mala calidad del aire está siendo apuntada en las últimas semanas por científicos y organismos de salud independientes como facilitador del contagio y condicionante de la mortalidad por la Covid-19.

La European Public Health Alliance, lanzó hace dos semanas una severa advertencia: las personas que viven en ciudades más contaminadas tienen un mayor riesgo de contraer el coronavirus originado en Wuhan. La organización internacional confirmó, además, que la polución también aumenta el riesgo de mortalidad por la Covid-19.

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Esto se debe a que las partículas tóxicas del aire provocan hipertensión, diabetes y otras enfermedades respiratorias, que los médicos en todo el mundo ya han vinculado a una peor evolución de la patología.

La polución del aire, compuesta por partículas con restos de metales pesados, hollín, cenizas, cementos, carbono, dióxidos de azufre y de nitrógeno, entre otros actúa en dos sentidos en relación a los virus. En primer lugar, configura un factor de riesgo porque vuelve a las personas más vulnerables a las enfermedades respiratorias al dañar sus sistemas respiratorios. Y, en segundo lugar, las partículas tóxicas podrían articularse en un vector o vehículo de transmisión del virus.  Ya ha sido demostrado por distintos investigadores que compuestos químicos como los hidrocarburos policíclicos, que se encuentran en el petróleo, carbón y alquitrán, puedan servir de vehículos para los virus. 

Para entender hasta qué punto puede la contaminación del aire estar favoreciendo la peligrosidad del coronavirus resulta esencial considerar estudios realizados años anteriores con el virus del SARS, virus que ocasionó la penúltima epidemia respiratoria que provocó la muerte de más de 700 personas en el país asiático y comparte el 80% de material genético con el SARS-CoV-2, por lo que es tomado como referencia por los científicos para acercarse al comportamiento del nuevo patógeno.

Científicos estadounidenses y chinos (investigadores de la Universidad de California y de Jiangsu Provincial Center for Disease Control, respectivamente) analizaron cinco regiones de China con una cifra relevante de casos de SARS y concluyeron que el riesgo de muerte por este patógeno se elevaba sensiblemente en las zonas con peor calidad del aire.

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En octubre de 2019, una investigación en la ciudad china de Jinan, con una población similar a la de Madrid, demostró que las partículas tóxicas del aire incrementaban el riesgo de padecer gripe. En este estudio, los científicos concluyeron que los días de mayor polución, el riesgo de contagiarse de este virus era mayor. Y que las materias que más favorecían esta relación fueron las conocidas como PM10 y PM2,5 (compuestas por restos de metales pesados, hollín, cenizas o cementos y que difieren en su tamaño), el monóxido de carbono y el dióxido de azufre.

En 2010, otra investigación desarrollada en la ciudad de Hongkong también vinculó la polución con los virus causantes de enfermedades respiratorias. Concluyendo que las partículas de polución del aire y los virus como el de la gripe pueden ser sinérgicos, también corroboraron que ese efecto de interacción entre la contaminación aérea y la acción de la gripe estaba ligada a un mayor riesgo de hospitalización por enfermedad respiratoria. Recomendando la realización de mayores estudios sobre los mecanismos en los que esta interacción tenía lugar.

Científicos señalan a la contaminación como un factor fundamental para entender la actual pandemia y que, sin embargo, se está invisibilizando por las repercusiones que tiene en la actividad económica mundial. Asegurando que bajando los niveles de polución del aire ayudaremos a los más vulnerables a luchar contra la Covid-19 y contra cualquier pandemia futura.

Leonardo Setti, apuntó esta hipótesis en una investigación reciente en cómo se comportó el coronavirus en Italia durante su etapa de estallido. Señalando en sus conclusiones que, entre el 10 y el 29 de febrero, la alta concentración de partículas contaminantes en provincias del norte de Italia actuaron como revulsivo para la propagación de la epidemia de un modo que no fue observado en los mismos días en otras zonas del país que también tenían casos de coronavirus. Teniendo en cuenta este factor, no parece casualidad que Milán y otros municipios del norte italiano hayan sido en los que mayor impacto ha tenido el virus.

El Valle del Po es la región más contaminada de Europa según los mapas de la EEA (European Environment Agency), y a finales de febrero de 2019 llegó a superar el límite de polución aconsejado para todo el año.

Entre las regiones menos golpeadas por el coronavirus en Italia, por contra, se cuentan Calabria, Basilicata o el Valle d'Aosta, que coinciden con los registros de aire más limpio y con menor actividad industrial, según Greenpeace Italia.

 

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El norte de Italia es solo la casilla de salida para dirigir la vista hacia otros puntos calientes de la Covid-19.

En EEUU, Nueva York y Nueva Jersey se alzan con la mayor concentración de casos de coronavirus con más de 130.000, y son las zonas de mayor contaminación del país, junto con California. Este último estado aglutina 10 de las 15 ciudades con aire de peor calidad del país, y está en segunda posición en la incidencia de coronavirus, con casi 11.000 casos a fecha de hoy. 

En España, Madrid y Cataluña son las regiones más contaminadas por su alta industrialización. Tanto la capital del país como Barcelona han sobrepasado en la última década los límites recomendados de partículas tóxicas en el aire.

En Francia, las dos regiones más afectadas por el contagio de Covid-19, la de París y el Gran Este también coinciden con las dos más industrializadas del país.

El confinamiento, por otra parte, ha tenido como efecto colateral un descenso histórico de la polución en el aire de las ciudades y regiones más afectadas. También en el norte de Italia, uno de los paises con más muertos del mundo por la pandemia. Sin embargo, Sascha Marschang señala, ya es tarde: "El aire ahora está más limpio en Italia, pero el daño ya está hecho a la salud de las personas y a su capacidad de luchar contra la infección".

La siguiente imagen muestra la contaminación en Italia, en marzo de 2020 y el mismo mes de 2019.

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La ciencia asegura que epidemias como la de la Covid-19 volverán a ocurrir y cada vez con más frecuencia si no se le da la importancia que requiere a los problemas de contaminación ambiental.

 

Sara De Matteis, Medicina Ocupacional y Ambiental de la Univ.Cagliari .Italia, y miembro del Comité de Salud Ambiental de la Sociedad Europea de Respiración (ERS).

Leonardo Setti, especialista en química molecular en la Univ.de Bologna.Italia

Sascha Marschang, secretaria general de la European Public Health Alliance.

European Public Health Alliance.